对于钟表稍有涉猎的人,对于陀飞轮(tourbillon)这个名词一定不陌生。翻开钟表杂志,所介绍的表大概三分之一的表都有陀飞轮。彷彿一只表如果没有陀飞轮就难以跻身成为一流钟表的行列。其实陀飞轮的基本原理并不难理解,也就是将擒纵系统及摆轮透过转动的方式来将地心引力的作用平均分散掉,藉此达到增进钟表精确度的一种机构。这个简单的概念,要实行起来却非常不容易。因为摆轮原本就是钟表内运动最频繁也是最敏感的机件,要将其分离出来并持续旋转,不是一件容易的事情。也因为如此,拥有陀飞轮的机芯构造比起一般钟表复杂数倍以上。一般来说,市场上也只有高阶的钟表才会有陀飞轮的设置,但是陀飞轮真的这么神奇吗?

也许是钟表杂志以及表厂广告文宣的长期摇旗吶喊,陀飞轮在许多人的心目中一直是复杂功能表款的最高殿堂。其实以狭义的钟表复杂功能(Complications)定义而言,陀飞轮并称不上复杂功能。并不是说陀飞轮的构造不够复杂,而是陀飞轮本身并不算得上是一个功能。陀飞轮的目的只是在于增进钟表的精确度,这其实跟改良游丝材质或是其他改善准确度的变动一样,不像是日期或是月相有多一个功能提供给使用者。精准一直是钟表必备的条件,加装一个让钟表更准确的机件,只是更进一步地让钟表尽到它准确的本分。充其量就是多了一个会旋转的摆轮供配戴者欣赏,如同春宫表一般,这实在称不上是一种可供使用的功能。

接下来就是比较尴尬的问题了,陀飞轮真的有精准这么多吗?结果可能又要让人跌破眼镜,因为答案是否定的。稍微有涉猎机械设计的人可能都知道,同样的功能下,越简单直接的构造绝对胜过复杂的构造。陀飞轮在十八世纪末期发明之后,多年来,由于材料技术的突飞勐进以及擒纵机构的演变,机械表的精确度早已接近极限。陀飞轮虽然减轻了地心引力的影响,但是其复杂的结构反而带来更多变数,光光多出来近百件零件间的摩擦及密合度的影响,就远超过地心引力的影响。

另一方面就是陀飞轮当初发明的时空背景是怀表,而怀表放在口袋的时候是直立状态,也就是地心引力的方向是不变的。但是腕表就不一样了,因为手是持续在动作的,这也导致地心引力的方向是持续不断地变动的,所以陀飞轮所扮演的角色又更加被淡化。尴尬的是,由于陀飞轮是将手表震盪最频繁最脆弱的部位放在圆盘上透过极精细的齿轮上转动。这就好比将旋转中的玻璃陀螺置入篮球之中滚动。偏偏人类的手部是日常生活中动作偏大的部位,所以有陀飞轮装置的手表反而比一般手表更加脆弱。坊间甚至有厂商推出陀飞轮军表系列,这个跟在坦克上面安装玻璃大砲一样,背后的逻辑实在令人错愕。

听起来陀飞轮对于腕表简直是个百害而无一利的构造,那么为什么各大表厂却又近似疯狂地将陀飞轮塞进各家旗舰等级的腕表之中呢?其实这不外乎是各家表厂想要透过陀飞轮来向外界证明该品牌的工艺技术。能将这么复杂的机件塞入小小的腕表已非易事,如果能同时达到稳定且精准的目标,这才能展现他们的不凡。而如此不凡的商品,才能吸引顾客心甘情愿地掏出钱来把这些陀飞轮腕表带回去向别人展示他们口袋深度的不凡。如同把手工雕刻的紫檀木做成保险桿装到名车上,装饰及炫耀的意味已经远大于实用价值了。

不过这个现象也许在不久的将来会有不同的发展。主要的原因就是中国的表厂已经渐渐地有能力稳定地供应装有陀飞轮的机芯。尽管其品质及精准的稳定度还比不上瑞士大厂,但是陀飞轮的门槛却也大大地被拉低。许多瑞士小厂牌(大多是外资设立在瑞士或是被外资併购的公司)也开始进口这些便宜的陀飞轮零件并推出价格亲民的陀飞轮腕表。 一旦陀飞轮高不可攀的形象破灭,各大表厂势必又要寻找另一个卖点了吧。
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